Price dispersion and consumer search : Evidence from the retail gasoline market and the supermarket industry in France

par Etienne Chamayou

Thèse de doctorat en Sciences économiques

Sous la direction de Francis Bloch.

Le président du jury était Claire Chambolle.

Le jury était composé de Francis Bloch, Thibaud Vergé.

Les rapporteurs étaient Philippe Gagnepain, Erwan Gautier.

  • Titre traduit

    Recherche des consommateurs et dispersion des prix : analyses du marché des carburants et de la grande distribution en France


  • Résumé

    Cette thèse est un travail empirique sur la dispersion des prix, c'est-à-dire le fait qu'un bien identique puisse être vendu à des prix différents, en violation de la célèbre loi du prix unique. L'approche s'inscrit dans une littérature initiée par Stigler (1961), qui note que "la dispersion des prix est (...) la mesure de l'ignorance dans le marché". Il en découle que de simples observations de prix peuvent révéler beaucoup d'information sur le fonctionnement d'un marché.Le premier chapitre étudie l'impact de la création d'une enseigne à bas prix sur le marché français de la distribution de carburant. Cette création implique que de nombreuses stations sont confrontées à une baisse de prix importante d'un proche concurrent. La réaction agrégée mesurée au niveau national est faible, mais masque des hausses et des baisses en proportions équivalentes. L'hétérogénéité des réactions souligne l'importante segmentation du marché. Le second chapitre, utilisant le même jeu de de données, examine la pertinence de modèles qui identifient la dispersion des prix à des équilibres en stratégies mixtes. Empiriquement, on observe que l'ordre des prix des stations concurrentes tend en effet à varier dans le temps, et que sa volatilité croit lorsque la distance qui sépare les points de vente augmente. La dispersion est donc croissante d'un coût recherche supporté par les consommateurs. Par ailleurs, l'enseigne des stations détermine largement leur stratégie de prix. Les stations qui pratiquent les prix les plus bas sont relativement plus susceptibles de maintenir des prix parfaitement alignés sur ceux des proches concurrents, tandis que la dispersion mesurée entre les stations plus onéreuses est corrélée positivement avec le coût du diesel et le nombre de stations présentes sur le marché. Ainsi, les résultats renforcent la thèse de la coexistence d'un marché proche d'une concurrence à la Bertrand avec un marché moins concurrentiel, où des stations tirent parti de frictions importantes.Le dernier chapitre s'intéresse à la grande distribution, s'appuyant sur des données collectées sur un comparateur de prix en ligne. J'observe que les comparaisons réalisées entre chaînes de magasins par le site sont relativement peu informatives compte tenu de l'hétérogénéité des résultats au niveau local. L'échantillon de produits retenu peut en outre conduire à des résultats largement différents. La volatilité des comparaisons augmente avec la distance séparant les supermarchés, ce qui, comme dans le cas du carburant, dénote la présence de coûts de recherche. A l'échelle locale, le niveau des prix ne croit pas avec la concentration approximée par les parts de marché, ce qui conduit à remettre en question la pertinence de cet indicateur en matière de politique publique. La dispersion est positivement corrélée au niveau des prix, ce qui suggère que l'imperfection de l'information permet effectivement aux supermarchés de pratiquer des prix plus élevés qu'en concurrence parfaite.


  • Résumé

    This thesis is an empirical study of price dispersion, namely the fact that a homogenous good can typically be purchased at various prices, in violation of the famous law of one price. The approach belongs to a literature initiated by Stigler (1961), which notes that “price dispersion is (...) the measure of ignorance in the market”. A noteworthy consequence is that simple price observations can be very informative about competition in a market.The first chapter analyses the impact of the creation of a discount chain on the French retail gasoline market. This creation implies that many gas stations are confronted with a sharp price decrease by a competitor. The aggregate reaction, measured at the national level, is weak but it conceals increases and decreases in equivalent proportions The heterogeneity of measured reactions highlights an important market segmentation. Using the same data, the second chapter explores the relevance of models which identify price dispersion with an equilibrium in mixed strategies. Empirically, the rank of competing gas stations is indeed observed to vary over time, and its volatility is positively correlated with the distance that separates the outlets. Dispersion thus increases with a search cost incurred by customers. The chain affiliation of gas stations largely determines their pricing strategies. Retailers which have low price policies are more likely than others to keep prices aligned with nearby competitors, while dispersion measured between more expensive gas stations is positively correlated with diesel cost and the number of sellers in the market. Results thus provide further support the coexistence of a market close to Bertrand competition with a less competitive market, where gas stations take advantage of significant frictions.The last chapter focuses on grocery stores, using data collected from an online price comparison website. Aggregate national chain comparisons that are displayed on the website are found to provide information of little value to consumers given the heterogeneity observed within store level comparison results. These can furthermore vary significantly depending on the set of compared products. Volatility tends to increase with the distance that separates supermarkets, which, as in the case of gasoline, suggests that search cost influence competition. Within local markets, the measured concentration is negatively correlated with price levels, which leads to question its effective relevance in terms of public policies. Price dispersion is found to increase with market price levels, which is consistent with sellers taking advantage of consumer search costs to post higher prices.


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