Évolution des liens entre théorie de l'esprit, syntaxe et fonctions exécutives au cours du développement chez les personnes avec ou sans troubles du spectre autistique

par Morgane Burnel

Thèse de doctorat en Sciences cognitives, psychologie et neurocognition

Sous la direction de Monica Baciu et de Anne Reboul.

Le président du jury était Pierre Fourneret.

Le jury était composé de Monica Baciu, Anne Reboul, Marie-Hélène Plumet, Marcela Perrone-Bertolotti, Stéphanie Durrleman.

Les rapporteurs étaient Franck Ramus, Evelyne Thommen.


  • Résumé

    Le déficit de Théorie de l’Esprit (TE), c'est-à-dire de la capacité à prédire et à interpréter le comportement d’autrui sur la base des états mentaux (e.g., pensées, désirs, croyances) qu’on lui prête, reste un problème cognitif majeur dans les Troubles du Spectre Autistique (TSA). D'après la littérature différentes composantes syntaxiques et exécutives sont susceptibles d’intervenir dans la compréhension des états mentaux. Dans ce travail de thèse nous nous sommes intéressées à l’apport de la syntaxe d’enchâssement (i.e., Phrases Complétives, PC ; Phrases Relatives, PR) ainsi qu’au rôle des Fonctions Exécutives (FE) telles que l’inhibition, la flexibilité et la Mémoire de Travail (MT). Les objectifs principaux de cette thèse étaient : (1) Évaluer le développement de la TE au-delà de l’attribution de Fausses Croyances (FC) et indépendamment du langage chez les enfants avec ou sans TSA, (2) Déterminer quelles composantes syntaxiques et exécutives sont les plus utiles à la TE, (3) Évaluer l’évolution des liens entre syntaxe, Fonctions Exécutives (FE) et TE au cours du développement et (4) Évaluer l’existence de déficits syntaxiques et exécutifs ainsi que la nature des stratégies de compensation de la TE dans les TSA. Sur la base de nos résultats, à plus long terme nous souhaitons développer des protocoles de remédiation de la TE ciblant les fonctions cognitives qui la sous-tendent en fonction de l’âge des individus. Pour cela, nous avons mené plusieurs études comportementales chez des enfants et des adultes avec ou sans TSA en utilisant des tâches de TE à la demande verbale et exécutive réduite. Nos travaux ont mené à la créaction d’un outil permettant d’évaluer ledéveloppement de la TE au-delà des tâches de FC et en minimisant l’impact des variables confondues telles que le langage. Ils ont également permis de mettre en évidence une implication particulière des PC et de la MT pour la TE pendant l’enfance mais pas à l’âge adulte, suggérant que ces composantes cognitives sont utiles au développement de la TE plutôt qu’au raisonnement de TE en tant que tel. Nos résultats n’ont pas toujours permis de mettre en évidence l’existence de déficits syntaxiques ou exécutifs dans les TSA. Ceci suggère que ces déficits ne sont peut-être pas présents chez tous les individus avec TSA et soulèvent également l’importance d’utiliser des tâches écologiques pour évaluer la présence de déficits subtils. Par ailleurs, l’étude de la nature des stratégies de compensation de la TE dans les TSA s’est avérée plus compliquée que prévue. Nous suggérons que cela provient de la difficulté à identifier précisément les individus qui les mettent en oeuvre.

  • Titre traduit

    Evolution of the links between theory of mind, syntax, and executive functions during development in children and adults with or without autism spectrum disorders


  • Résumé

    Theory of Mind (ToM), that is to say the ability to predict and interpret others’ behavior based on their mental states (e.g., thoughts, desires, beliefs) is affected in Autism Spectrum Disorders (ASD). According to the literature, several syntactic and executive abilities are likely to be implied in mental state understanding. In this thesis, we were interested in the role of the syntax of embedding (i.e., Complement Sentences, CS; Relative Clause Sentences, RCS) and in the role of Executive Functions (EF) such as inhibition, flexibility and Working Memory (WM). The main goals of this thesis were to (1) Assess ToM development beyond False Belief (FB) attribution and independently from language in children with or without ASD, (2) Determine the syntactic and executive components that are the most useful for ToM, (3) Highlight the evolution of the links between syntax, Executive Functions (EF) and ToM during development (4) Identify the existence of syntactic and executive deficits, as well as the nature of compensation strategies for ToM in ASD. The long term goal was to allow the development of remediation protocols for ToM targeting cognitive abilities which underlie it depending on people’s age. For that purpose, we ran several behavioral studies in children and adults with or without ASD using ToM tasks entailing reduced verbal and executive demands. Our work lead to the creation of a tool enabling the assessment of ToM development beyond FB tasks while minimizing the impact of confounding variables such as language. Our findings highlighted a particular role of CS and WM in ToM during childhood but not during adulthood, suggesting that these cognitive abilities are useful for ToM development rather than ToM reasoning per se. Our results did not always highlight the existence of syntactic and executive deficits in ASD and thus illustrated the marked heterogeneity of these skills in this population but also importance of using ecological tasks to assess subtle deficits. Moreover, the study of the nature of compensation strategies for ToM in ASD turned out to be more challenging than expected and we propose that this may have resulted from the difficulty to precisely identify peoplewho implement them.

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