L'attention chez le cheval domestique (Equus caballus) : caractéristiques individuelles et facteurs de modulation

par Céline Rochais

Thèse de doctorat en Biologie

Sous la direction de Martine Hausberger et de Séverine Henry.

Soutenue le 07-04-2015

à Rennes 1 , dans le cadre de École doctorale Vie-Agro-Santé (Rennes) , en partenariat avec Éthologie animale et humaine (Rennes ; Caen) (laboratoire) et de Université européenne de Bretagne (PRES) .


  • Résumé

    Ce travail porte sur l'attention chez le cheval domestique. Il vise, dans un premier temps, à évaluer les capacités d'attention des chevaux grâce au développement d'outils de mesure. Nous avons ainsi développé deux tests comportementaux permettant d'évaluer respectivement l'attention visuelle (e.g. test d'attention visuelle, VAT) et auditive (e.g. test de diffusion de sons inhabituels, AAT). Les résultats montrent que ces tests comportementaux permettent la mesure de caractéristiques attentionnelles stables au cours du temps et prédictives de l'attention (i.e. VAT) et de la distractibilité (i.e. AAT) du cheval dans d'autres contextes, à savoir lors d'un test d'attention communément utilisé chez d'autres espèces (the ''5-choice serial reaction time task''), mais aussi en contexte non expérimental comme lors du travail (e.g. exercice à la longe, en reprise). Nos résultats montrent, par ailleurs, des variations individuelles d'attention d'ordre qualitatif (structuration et niveau de l'attention) et quantitatif (durée d'attention). Dans un second temps, nous avons examiné certains facteurs de modulation (intrinsèques et extrinsèques) de l'attention du cheval. Les tests développés ont alors été appliqués dans différents sites équestres. Les résultats montrent que l'attention des chevaux est modulée : i) par des facteurs intrinsèques tels que la race, le sexe des individus ou encore leur état de bien-être; et ii) par des facteurs extrinsèques tels que les conditions de vie offertes aux chevaux, le travail et particulièrement la discipline d'équitation. Enfin, nous nous sommes interrogés sur la possibilité de promouvoir l'attention du cheval au travail via des actions humaines spécifiques. Nous avons ainsi montré que l'utilisation d'une récompense alimentaire augmente rapidement l'attention du cheval sur la tâche à réaliser, et en conséquence améliore ses performances d'apprentissage, tandis que de tels effets n'ont pas été obtenus avec une « récompense » tactile. L'ensemble de ce travail permet des avancées méthodologiques novatrices pour appréhender les capacités cognitives du cheval et ses facteurs de variation. Ces résultats permettront de conseiller les utilisateurs de chevaux en termes de choix d'animaux, de gestion des séances de travail et des conditions de vie.

  • Titre traduit

    attention in domestic horses (Equus caballus) : individual characteristics and modulation factors


  • Résumé

    This study investigated attention in domestic horse. It aims, firstly, to evaluate horses’ attentional abilities by developing experimental tests. To this end, we developed behavioural visual attention (VAT) and auditory attention (AAT) tests. The results show that these behavioural tests give accurate measures of horses’ attentional characteristics. These measures are stable over time and can predict an individual’s attention (VAT) and distractibility (AAT) during another attention-testing paradigm frequently used in other species (the ‘5-choice serial reaction time task’) and in a non-experimental context: work (e.g. lunge or riding lessons). Furthermore, our results show qualitative (structure and level of attention) and quantitative (duration of attention) variations of attention between individuals. Secondly, we studied both intrinsic and extrinsic factors modulating attention in horses. The tests developed have been used across several equestrian sites. Horses’ attention appears to be modulated by: i) intrinsic factors such as an individual’s breed, gender or welfare state and ii) by extrinsic factors such as an individual’s living condition, work and especially the riding discipline. We finally investigated the possibility of promoting horses’ attention while working via dedicated human actions. We showed that using food rewards rapidly increases horses’ attention on the task and, as a consequence, improves their learning performances. These effects were not found with tactile ‘reward’. In summary, this work has led to innovative methodological improvements to assess horses’ cognitive abilities and the factors influencing them. These results have useful applications to guide horse-handlers through animal selection, work session management and choosing optimised living conditions.


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