Massacres et mascarades : « Hop-Frog » d'Edgar Poe (1849) et le film d'horreur américain contemporain (1964-1984)

par Florent Christol

Thèse de doctorat en Anglais (Cinéma et civilisation américaine)

Sous la direction de Gilles Menegaldo.

Le président du jury était Anne-Marie Paquet-Deyris.

Le jury était composé de Gilles Menegaldo, Denis Mellier, Jean-François Baillon.

Les rapporteurs étaient Anne-Marie Paquet-Deyris, Claude Chastagner.


  • Résumé

    Le slasher est un sous-genre du film d'horreur reposant sur une figure de tueur masqué punissant en apparence la sexualité adolescente. Très populaire auprès du public adolescent de 1978 à 1984, il serait, selon de nombreux critiques, une expression de sadisme « gratuit ». Cependant, toute production culturelle possède une légitimité qui peut lui être conférée en trouvant une clé de lecture adéquate. Cette clé est selon-nous un archétype culturel que nous nommons foolkiller, et qui figure une victime marginale sanctionnant les actes irresponsables mettant en danger les membres les plus faibles de la communauté. Cet archétype convoque l'imaginaire médiéval du charivari, un rite de justice folklorique punissant les manquements à la morale. Pour parvenir à cette référence, il est nécessaire de montrer que le slasher a masqué un genre plus large qui gravite autour d'une victime humiliée se vengeant de ses persécuteurs et qui inclue des films comme Willard (1971), Carrie (1976), ou encore Fade to Black (1980). Or, on peut trouver une formulation prototypique de cette histoire dans Hop-Frog (1849), une nouvelle d'Edgar Poe racontant la vengeance d'un bouffon difforme persécuté par un roi sadique. Nous envisageons cette nouvelle comme un artefact prototypique de l'archétype culturel du foolkiller dont le genre masqué par le slasher est une expression contemporaine. L'étude de cette nouvelle et de ses références culturelles permet de comprendre le fonctionnement de l'archétype et son apparition en réponse à une crise sacrificielle au sens où l'entend René Girard. Une crise du même genre est repérable dans la culture américaine des années 1970, ce qui explique la résurgence de l'archétype à cette période.

  • Titre traduit

    Massacres and masquerades : Edgar Poe's « Hop-Frog » (1849) and the American Horror Film (1964-1984)


  • Résumé

    The slasher movie is a horror film sub-genre featuring a masked killer supposedly punishing teenage sexuality. Extremely popular among teens from 1978 to 1984, it is generally discarded by serious critics as a spectacle of gratuitous violence. However, the genre can be granted some legitimacy once it is seen as a contemporary form of a cultural archetype which we call "foolkiller". This archetype revolves around a freak avenging its own humiliation at the hands of bullies and punishing irresponsible acts endangering the weakest people in a community. Culturally speaking, this archetype has roots in the medieval practice of "rough music", a masked demonstration organized to humiliate some wrongdoer and to punish moral transgressions in the community. In order to access this cultural reference, it is necessary to show that the attention given the slasher film has concealed the existence of another genre, comprising slasher films but also movies such as Willard (1971), Carrie (1976), and Fade to Black (1980), whose protagonist is a victim avenging its persecution. This plot can also be found in "Hop-Frog", a short-story written by Edgar Allan Poe in 1849. It tells the story of a jester dwarf bullied by a cruel king. We argue that this tale is a prototypical artifact of the foolkiller archetype, which also informs the genre concealed by the slasher film. The cultural frame of this short story enables us to understand how the archetype functions and its relationship to what René Girard calls a "sacrificial crisis". Such a crisis is at work within 1970's American culture, which explains why the archetype reappears during this time.The slasher movie is a horror film sub-genre featuring a masked killer supposedly punishing teenage sexuality. Extremely popular among teens from 1978 to 1984, it is generally discarded by serious critics as a spectacle of gratuitous violence. However, the genre can be granted some legitimacy once it is seen as a contemporary form of a cultural archetype which we call "foolkiller". This archetype revolves around a freak avenging its own humiliation at the hands of bullies and punishing irresponsible acts endangering the weakest people in a community. Culturally speaking, this archetype has roots in the medieval practice of “rough music”, a masked demonstration organized to humiliate some wrongdoer and to punish moral transgressions in the community. In order to access this cultural reference, it is necessary to show that the attention given the slasher film has concealed the existence of another genre, comprising slasher films but also movies such as Willard (1971), Carrie (1976), and Fade to Black (1980), whose protagonist is a victim avenging its persecution. This plot can also be found in "Hop-Frog", a short-story written by Edgar Allan Poe in 1849. It tells the story of a jester dwarf bullied by a cruel king. We argue that this tale is a prototypical artifact of the foolkiller archetype, which also informs the genre concealed by the slasher film. The cultural frame of this short story enables us to understand how the archetype functions and its relationship to what René Girard calls a "sacrificial crisis". Such a crisis is at work within 1970's American culture, which explains why the archetype reappears during this time.

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