L'Oeuvre romanesque européenne d'Edith Wharton : étude critique

par Katherine Papierniak-Beau

Thèse de doctorat en Littérature comparée

Sous la direction de Yves Chevrel.

Soutenue en 1986

à Paris 4 .


  • Résumé

    Une lecture systématique des œuvres littéraires d'Edith Wharton et des commentaires qui s'y rapportent permet de caractériser une œuvre originale et unique dans la littérature américaine du vingtième siècle. Par deux critères objectifs: la géographie des intrigues et l'origine des personnages, il a été possible de sélectionner l'œuvre romanesque européenne de cet auteur qui a d'ailleurs vécu la plus grande partie de sa vie en Europe tout en publiant en Amérique. L'analyse critique entreprise ici porte sur la notion d'espace européen et de catégories sociales en interaction dans l'ancien et le nouveau monde. L'étude argumentée de l'exotisme européen dans l'œuvre romanesque whartonienne met en évidence l'image de l’Europe dans l'imaginaire nord-américain. Les exotismes géographique, historique et touristique se complètent pour rassurer sur les origines et provoquer par l'imitation et l'innovation une renaissance culturelle américaine en ce début du siècle. Cette recherche rassurante par l'exotisme confirme pour Edith Wharton a contrario la spectaculaire réussite économique de l'Amérique. L'étude des catégories sociales et de leurs rituels confirme la place et le rôle d'une riche bourgeoisie américaine grisée par le succès des conquêtes de l'ouest; cette bourgeoisie romanesque devient internationale des lors qu'elle rêve d'acheter élites et objets d'art en Europe. Edith Wharton souligne avec talent et finesse cette conquête. Elle n'est pas le chantre d'une société décadente et finie comme on l'a dit, mais l'interprète réaliste de faits de société d'un monde en mutation dont elle fut un témoin privilégié. Les héros whartoniens vivent l'expérience douloureuse des changements inévitables dans la rencontre de deux mondes et de deux cultures.

  • Titre traduit

    Edith Wharton's European fiction : a critical study


  • Résumé

    A systematic reading of the literary works by Edith Wharton and of the commentaries about them permits the delineation of an original and unique work in twentieth-century American literature. By means of two objective criteria: the plots' geography and the characters' nationalities, it was possible to select the European fiction of this author who while living most of her life in Europe, published her writings in the USA. The critical analysis undertaken here deals with the notion of the European dimension and of the interaction of the various social categories in the new and old worlds. A study analyzing European exoticism in the fiction of Edith Wharton shows the image of Europe in the north-American imagination. The geographical, historical and touristic exoticisms combine to reassure Americans about their birth and to provoke by imitation and innovation an American cultural renaissance in the beginning of the century. This investigation, reassuring by its exoticism, confirms for Edith Wharton contrariwise the spectacular economic success of the USA. A study of the social categories and of their rituals confirms the place and role of a rich American bourgeoisie intoxicated by the success of its conquests in the west; this fictional bourgeoisie becomes international as it dreams of buying rank and works of art in Europe. With talent and shrewdness, Edith Wharton shows this conquest. She is not the songstress of a decadent and finished society as many have claimed, but a realistic interpreter of the doings of society in a changing world of which she was a privileged witness. The heroes of Edith Wharton experience with inevitable pain the encounter of two worlds and two cultures.

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