Les fragments de johann caspar lavater et leur place dans l'histoire de la physiognomonie

par Gisèle Marie

Thèse de doctorat en Études germaniques

Sous la direction de Antoine Faivre.

Soutenue en 1986

à Bordeaux 3 .


  • Résumé

    C'est a l'ouvrage le plus connu de johann caspar lavater: les fragments physiognomoniques, qu'est consacree cette etude historique et critique. L'histoire de la physiognomonie, ou connaissance du caractere d'apres les traits du visage, est aussi vieille que celle de l'humanite. Les fragments representent un evenement decisif dans l'histoire de la physiognomonie occidentale. Ils sont marques par l'influence de leibniz et de bonnet et envisagent l'homme par analogie avec l'univers conformement aux principes d'homogeneite et d'unite. Les tendances sensualistes s'y manifestent a travers le culte voue a l'intuition, la prescience, la sympathie, l'attraction, la repulsion. A la theorie humorale des temperaments, on substitue la notion d'irritabilite. Les fragments entretiennent des rapports ambigus avec l'art et trahissent le gout artistique artificiel de leur auteur. Ils revelent son aspiration ethique visant a harmoniser beaute physique et psychique. Etroitement reliee a la physiognomonie, l'experience religieuse est conditionnee par la dependance a l'egard de dieu. Macrocosme et microcosme sont en analogie. L'originalite de la religion de lavater vient des rapports directs qu'il entretient avec la divinite qui se manifeste aux hommes en la personne de jesus-christ. Le genie est aussi d'essence religieuse et irrationnelle. En avant ou en dehors des grands courants de son epoque, lavater occupe une position originale dans l'histoire des idees. Inclassable, on ne peut l'agreger a aucune tendance. L'absence de systeme et de methode va de pair avec l'introduction d'une demarche intuitive et subjective. Les fragments connaissent une grande popularite. Les epigones sont nombreux mais se comportent souvent en imitateurs serviles et en plagiaires.


  • Résumé

    This historical and critical study concerns the most famous work of johann caspar lavater: essays on physiognomy. The history of physiognomy, or knowledge of the character through the features, is as old as the history of humanity. The essays are a decisive evnt in the history of western physiognomy. They are influenced by leibniz and bonnet and conceive man in analogy with the universe according to the principles of homogeneity and unity. The sensualist tendencies are shown through the cult devoted to intuition, prescience, sympathy, attraction and repulsion. The humoral theory of temperaments is replaced by irritability. The relation of the essays with fine arts is ambiguous and betrays the artificial artistic likings of the author. They disclose his ethical aspiration who tends to harmonize physical and psychical beauty. The religious experience is closely connected with physiognomy and is conditioned by its dependence on god. It exists an analogy between macrocosm and microcosm. The originality of lavater' s religion comes from his direct relations with the divinity whose earthly manifestation is jesus. Genius has also a religious and an irrational source. Lavater's place in the history of ideas is original. He defies all kinds of classification. It is impossible to aggregate him to any tendency. The failing of any system and method goes with the introduction of an intuitive and subjective approach. A great number of levater's followers often do nothing but slavishly imitate and plagiarize his essays which in return proves their enormous popularity.

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